就苹果立场来看,卫星通讯显然是未来主要发展项目之一,尤其在5G网路技术日後发展,甚至在未来6G网路规范拟定项目中,其实都已经将卫星网路纳入应用范围,意味未来卫星网路通讯将不再局限於紧急需求,或是特定应用场景,将会成为未来主要网路通讯方式之一,并且让更多人可以随时维持连线上网。

在接下来的「Far Out」秋季发表会上,苹果预期将宣布於iPhone 14系列机种加入卫星连网通讯功能,让使用者能在一般基地台无法顺利提供讯号地点,继续透过卫星网路连接上网、通讯,而包含Qualcomm、联发科等晶片业者也宣布使旗下处理器产品能对应卫星连网通讯需求,加上包含SpaceX旗下Starlink、亚马逊旗下Kuiper等均积极部署低轨道卫星网路,为的是什麽?

卫星网路通讯并非新玩意

其实透过卫星通讯连接上网,并非什麽创新服务,市场很早就已经有透过卫星通讯进行通话、上网的服务出现,只是多半应用在紧急呼救、特定地点上网需求,例如登山救援,或是极地探索等情况,通常会携带一组卫星电话,以利在紧急情况下呼救,而在飞机、邮轮上提供的上网服务,其实就是透过卫星传输,只是价格相对昂贵,同时传输速度也慢,多半用於长途航班上让商务旅客临时联系需求。

相比传统基地台运作模式,由於透过低轨道卫星直接向地球表面发送网路讯号,将能解决传统基地台因地理因素影响建置部署范围,导致部分地区无法顺利连接上网的问题。

不过,由於过去发射卫星所需成本也相当惊人,加上卫星数量少,因此平均每人可分配频宽相对也会更少,导致目前常见卫星连网服务不仅价格昂贵,整体传输速度更是偏慢自然也无法吸引众人使用。而由於私人火箭技术持续发展,同时将卫星送上低轨道的成本也比过往「降低」,使得Starlink、Kuiper等业者开始构思新一代卫星连网服务,希望能让此类连网服务成为下一个普及使用模式,进而推动更庞大的网路发展机会。

类似构想,其实过去还包含大型无人飞机、高空无人气球,同样以长时间高空滞留,并且向下发送连网讯号的运作模式,但透过高度拉至低轨道的卫星发送连网讯号,仅需一颗在低轨道与地球一同自转的讯卫星,即可向地面发送可覆盖地表约42.4%面积的讯号范围,大约透过三颗卫星即可对应全球覆盖面积,若要增加上网频宽吞吐量,仅需增加卫星数量,或是提升单一卫星资料传输频宽规格,因此整体效益会比大型无人飞机、高空无人气球还高。

但即便目前发送成本已经比过往还低,但依然是不小金额,加上部分业者必须与其他火箭发射业者合作才能将卫星送上低轨道位置,因此还是有一定难度,导致目前仅少数几家业者参与发展竞争。

苹果为什麽要投入卫星通讯应用?

就苹果立场来看,卫星通讯显然是未来主要发展项目之一,尤其在5G网路技术日後发展,甚至在未来6G网路规范拟定项目中,其实都已经将卫星网路纳入应用范围,意味未来卫星网路通讯将不再局限於紧急需求,或是特定应用场景,将会成为未来主要网路通讯方式之一,并且让更多人可以随时维持连线上网。

因此对苹果而言,投入卫星通讯连网应用,不仅能衔接接下来的5G网路,乃至於6G网路发展,同时也有利於推动苹果自身网路服务,甚至可以整合苹果过去以来一直推动的紧急呼动应用功能,进而强化iPhone使用黏着。

以苹果目前发展规划,透过硬体产生获利已经不是首要目标,而是如何透过硬体装置带动更庞大的软体服务获利,因此强化iPhone等硬体连网功能,将能更有效带动苹果软体与服务获利,另外也能持续带动App Store市场生态规模成长。

市场还有谁加入竞争?

先前Qualcomm已经与Ericsson、法国航太公司Thales合作,藉由卫星以非地面网路形式,提供更完整的全球性5G网路服务,进而让更多难以建置网路服务地区也能有便利的连网资源。而在不久前於IFA 2022主题演讲中,Qualcomm执行长Cristiano Amon更透露将在Snapdragon处理器增加卫星通讯连接功能,预期今年11月举办的Snapdragon Tech Summit技术大会,将会有更进一步消息公布。

而联发科日前也宣布完成全球首次5G NTN卫星手机实验室连线测试,标榜将让智慧型手机可直接透过卫星讯号上网,让未来的5G智慧型手机也能当作卫星手机使用,并且透过卫星讯号实现网路不中断的连接使用体验。

至於华为方面也透露即将揭晓的Mate 50系列,同样也会加入卫星连网功能,但目前暂时还无法确定是透过何种方式。

目前面临挑战是什麽?

从目前Starlink已经推行的卫星连网服务来看,实际连接上传与下载速度,几乎已经可以有4G LTE以上的网路传输效率表现,但问题依然在於每月服务使用费用依然偏高,同时在卫星数量规模仍有限,以及初期上网频宽依然容易受到同时使用人数过多时,就会出现难以连接的情况,因此短期还是以商业应用为主,多数消费者应该还是会习惯透过传统基地台上网。

苹果在新款iPhone 14系列加入卫星连网功能,其实并非用於取代现有行动网路上网使用模式,而是透过卫星通讯方式衔接行动网路无法覆盖范围,定位上比较像是作为辅助使用,让使用者在无法连接上网地区,依然可以透过卫星讯号上网。

不过,考量目前使用模式,此项服务是否能普及,除了端看苹果如何与卫星网路服务业者沟通,同时也要看电信业者与卫星网路服务业者之间如何谈定彼此之间费用拆分方式,让使用者能透过现有行动网路资费衔接使用卫星网路连接服务,例如近期T-Mobile便与Starlink合作,让T-Mobile服务资费方案用户可以直接使用Starlink服务上网。

允星河Yoseya

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